第97期(98年8月)│公務人力發展中心發行 │發行人:劉慈

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謎樣的長毛象....林俊聰


象的起源

        根據已發現的化石,象屬於哺乳綱,長鼻目,其祖先可以追溯至5,500萬年前左右,生存在非洲北部的始祖象,牠們的體型不大,大約只有現代豬的大小。始祖象的門齒與長鼻並不發達,但依據其頭骨的形態和壯實的下顎,已經具備了長鼻目動物高度特化頭骨的雛形;此外,從臼齒齒冠磨蝕形態、門齒琺瑯質紋路與骨骼關節等特徵,亦可推斷始祖象與大象家族的親緣關係。

        象族祖先由非洲慢慢散播到歐洲和亞洲各地,更於180萬年前左右,穿過了白令海峽遷移到北美洲,在此期間大象經歷了複雜的演化歷程,體型逐漸變大,四肢變粗,鼻子和象牙增長,臼齒也變大了。並為了適應各種不同的棲息環境,而演化出多種不同的型式,古生物學家依據化石推斷,至少有160種以上的象族成員曾出現在地球上。其中除了始祖象(始祖象亞目)外,尚有下門齒發達且向下彎曲的恐象(恐象亞目)、上下門齒皆發達且相互交錯的嵌齒象(乳齒象亞目)、下門齒發展成平鏟狀的鏟齒象(乳齒象亞目)、門齒像一把利刃的劍齒象(真象亞目)等等,當然還有最有名也最為我們熟悉,身披長毛且門齒捲曲呈纏繞狀的長毛猛獁象(真象亞目)。
象類演化圖

象類演化圖


        到了10萬年前的更新世時,猛獁象、亞洲象與非洲象3種大象同時存在,其中猛獁象與亞洲象的關係比較近,意即非洲象較早分化出來,然後亞洲象再與猛獁象分道揚鑣。但其中的猛獁象卻於最後一次冰河時期結束(約1萬2千到9千年前)時,神秘的從地球上消失滅絕了。

猛獁象

        猛獁象的特徵為:頭骨較現代象短而高,高厚的前額骨具有許多充滿脂肪的空腔;體被深色長毛;缺下門齒,上門齒很長且向上、向內捲曲;臼齒由排列緊密的齒板組成,齒板最多約有30片。
猛?象頭骨化石

猛獁象頭骨化石


        猛獁象主要分布於西起愛爾蘭,東到北美東岸的廣闊地區,這區域有部分已進入北極圈了。其中生活在西伯利亞地區的「長毛猛獁象」,因具有長毛而有「長毛象」之稱;死亡的長毛象因堆積作用被砂土掩埋,加上嚴寒氣侯的冰雪覆蓋,而得以保存於永凍層中留存至今。
「長毛猛?象」簡稱「長毛象」

「長毛猛獁象」簡稱「長毛象」


        至於猛獁象為何從地球消失有許多說法,其中最被大家所接受的說法是:因冰河時期結束,氣候遽然的變化,讓牠們難以適應較為溫暖的氣候,再加上人類的過度獵殺使得猛獁象消失了。
  

長毛象生活的環境

        長毛象生活在北半球的更新世時期,從180萬年前持續到1萬年前,此地屬於西伯利亞的高寒地帶的草原和丘陵區,氣溫低濕度也低,主要為較乾的大草原,植被以草本植物、香草、灌木等為主,是猛獁象、犀牛、野牛、野馬、麋鹿、馴鹿等的理想生長地。

        俄羅斯正在進行的「更新世公園計畫」,希望復原更新世時的環境,並引進當時生活於其間的動、植物,此區域的夏季平均為12℃,冬天平均為零下33℃,平均降雨量為180~190公釐間,園區30%是草地,由此我們可以略窺長毛象生活環境的一斑。

        更新世時的生物種類大部分與現生的並無太大的差別,但哺乳類中的長鼻類、異節類和其他大形獸類在更新世末期時卻相繼絕滅。

謎樣的長毛象

        長毛象在生物學上屬於真象科猛獁象屬,猛獁象頭特別大,無下門齒,上門齒向上、向外捲曲,這便是俗稱的象牙。臼齒由許多齒板組成,齒板排列緊密,約有30片,板與板之間是發達的齒質層。牠們身上披著深色的長毛,皮下具有約9公分厚的脂肪層,生活在北方嚴寒氣候區。從猛獁象的身體結構來看,牠具有極強的禦寒能力。頭骨比現代的象短而高。體被長毛。曾生存于亞、歐大陸北部及北美洲北部更新世晚期的寒冷地區。
長毛象全身骨骼

長毛象全身骨骼


        猛獁象大約出現在400萬年前的非洲,然後慢慢傳播到歐洲和亞洲各地。更於180萬年前左右,穿過了白令海峽遷移到北美洲。換句話說,猛獁象有很多種類,有北方型的寒帶猛獁象,但也有南方型的溫帶猛獁象。北方型的猛獁象,體型比較巨大,有的種類肩高可達4公尺半以上,南方型的猛獁象體型就比較小了,如臺灣猛獁象的肩高可能就只有3公尺。而猛獁象中最為人們所熟悉的就是生活於寒帶冰原上的北方型猛獁象—「長毛象」。

        長毛象的屬名Mammuthus(猛獁象屬)有人認為是來自舊約聖經裡的動物behemoth。也有人認為源自於俄羅斯的古字 mammut,意思是「地下潛伏的事物」或鼴鼠,因為西伯利亞人偶而會在地下挖到大型的骨頭,認為地底住有巨大的鼴鼠。全世界猛獁象約有7、8種,最為人熟知的是生活於歐亞大陸極北方寒帶冰原的長毛猛獁象,牠們外表披著長毛,有些部位的毛甚至可長達50公分之多,也就是這身的長毛讓牠們有了「長毛象」的名號。

        長毛象的毛髮原本應該是黑色的,但出土的毛髮多為褐色,那是因為長期的掩埋讓毛髮的顏色流失,造成的褪色現象。

長毛象與傳說

        古希臘時代的水手,若在某個島上發現了一堆巨大的骨頭,其中那龐大的頭骨只有一個大大的眼眶,必然是又驚又怕的,深深的以為他們誤闖了獨眼巨人的墳墓,褻瀆了獨眼巨人的聖地,不趕快離開必遭大禍,於是儘快的逃離該島。這雖然是想像加傳說的故事,但實際上在世界各個民族的傳說中,幾乎都有巨人的存在。希臘神話「奧德賽」裡奧德修斯(Odysseus)在小島上與獨眼巨人的纏鬥,格林童話裡「傑克的豌豆與巨人」,葛列佛遊記裡的「巨人國」,許許多多的故事、傳說與神話都與巨人有關。

        其實那個「龐大的頭骨只有一個大大的眼眶」就是長毛象巨大的頭骨,而那個「大大的眼眶」其實是長毛象鼻孔的位置。此外長毛象長而捲的象牙也或許就是舊約聖經裡怪獸的傳說及神話中獨角獸的由來。

長毛象顏面骨

長毛象顏面骨

長毛象的食物

        從許多的冰凍長毛象的消化道中殘留的長毛象吃過的植物碎片、糞便,黏附在毛上及長毛象埋藏的地層所調查到的小枝、花粉、種子、孢子等,科學家依此設法拼湊出當時的環境及生存其間的植物,由目前的訊息我們發現長毛象生活的環境是較乾的大草原,植物的種類是以禾本科、莎草科(Cyperaceae)、苦艾(Artemisia absinthium) 、香草等植物,跟長的不高的灌木等為主,而這些植物就是長毛象的食物了,夏季以禾草和豆類為食,冬季則以灌木、樹皮為食。

長毛象都很巨大嗎?

        最後的一支長毛象是迷你的長毛象,牠們棲息於西伯利亞北方的蘭格爾島(Wrangel Island),可能是島嶼效應的關係體型變小了,這些矮小的長毛象大約只有長毛象的一半大,直到約4,000年前才消失滅絕。

        另有一種居住在美洲加利福尼亞地區的侏儒猛獁象(Mammuthus exilis),肩高只有120~240公分,滅絕於1萬2千年前。

長毛象滅絕之謎

        在歐洲、亞洲、北美廣大的地區所繁榮的長毛象,幾乎都在1萬年前左右相繼消失了身影,到底是為什麼呢?
長毛象復原模型

長毛象復原模型


        學界對於長毛象的滅絕問題在2005年9月22日至25日於美國南達科塔州的溫泉村,召開的第2屆國際象類會議中,受到來自世界各地的科學家熱烈的討論,會中出現了一個折衷的說法,認為:1.因冰河時期結束氣候變暖,氣候遽然的變化使得棲息地的環境也跟著改變,氣候及環境雙重的變化讓牠們無法適應,而一身長毛的長毛象被迫向較冷的北方遷移,使得活動區域縮小了,環境中植物也減少了,這使長毛象無法獲得足夠的食物,面臨著饑餓的威脅,甚至傳染性疾病的流行等,多重的因素讓牠們無法適應最後走上滅絕一途;2.是人類的過度獵殺,讓僅存的一些巨獸走入了歷史,而造成了長毛象的滅絕。  
  

(本文轉戴自臺灣博物季刊第28卷第1期頁72-77)

 
民國86年1月創刊,95年2月起改版為電子版  
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